Elemental: Boro (5)

 

El mundo está lleno de héroes anónimos. Gente que, sin ningún tipo de afán por el reconocimiento, dieron y dan su tiempo para mejorar la vida de los demás. Su anonimato puede ser o no intencionado, pero les mantiene fuera de las portadas de periódicos y noticiarios. Algo así le ocurre al boro, puesto que muy poca gente sabe nada acerca de él, pero aun así le debemos la vida.

Le debemos la vida en el sentido más amplio de la palabra porque, según los últimos estudios, el origen de la vida tuvo lugar gracias a él.  Es así porque la ribosa, un azúcar indispensable que forma parte del ARN y ADN,  se pudo originar gracias a la ayuda de los boratos.

Así pues, conozcamos un poquito más el quinto elemento de la tabla periódica: el boro, nuestro héroe anónimo.

 

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Mineral Bórax.

¿Dónde encontramos boro? 

El boro fue llamado así gracias al bórax, el mineral de donde se extrae. Este mineral es de color blanco opaco, y consiste en borato de sodio cristalizado (Na2B4O7·10H2O).

No se genera a partir de la nucleogénesis, sino en supernovas u otros procesos, por lo que es un elemento muy raro en el universo.

En la corteza terrestre es igualmente raro, aunque se obtiene fácilmente en depósitos enormes de bórax, por ejemplo en Turquía.

Para acabar, algo mucho menos frecuente y casi mitológico, son los fuegos fatuos. Durante siglos han sido consideradas las almas de muertos, puesto que aparecen como pequeñas llamas verdes o violetas en cementerios o pantanos. ¿Qué explicación tienen? Aunque aún no está demasiado claro, una explicación posible es la siguiente: a través de la descomposición de la materia orgánica pueden formarse boranos (B2H4, B4H10…) que al emanar del suelo y entrar en contacto con oxígeno, queman de manera espontánea, apareciéndose de la nada como espectros.

Ilustración de un fuego fatuo

Ilustración de un fuego fatuo

¿Qué usos tiene el Boro?

  • La mayor parte del boro purificado – en forma de ácido bórico B(OH)3 – es usado para fabricar fibra de vidrio, puesto que mejora ampliamente sus propiedades.
  • Probablemente un uso más cotidiano es el de papel de lija. El nitruro de boro (BN) es un compuesto excepcionalmente duro, casi tanto como el diamante, pero mucho más barato. Es por esta razón por la que es usado en los papeles de lija, como abrasivo.
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Material de vidrio de laboratorio, fabricado en vidrio borosilicato.

  • El vidrio es algo muy común, pero el Pyrex o borosilicato es un tanto especial. Poner agua hirviendo en un vaso frío es una tontería, el vaso fácilmente romperá a causa del cambio brusco de temperatura. ¿Qué solución hay? El vidrio borosilicato, mucho más resistente y usado en, por ejemplo, material de laboratorio. Aun así, es mucho más caro y bastante más frágil.
  • Para acabar, y en el marco de la química fina, hay un compuesto que es archiconocido: el borohidruro de sodio (NaBH4). ¿Para qué se usa? Es un reactivo muy común para tratar de añadir hidrógenos a moléculas orgánicas.

 

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Último paso en la obtención de la vitamina A, en que se usa borohidruro de sodio como reductor.

 

 

Este post pertenece a la serie “Elemental”, en la que descubriremos a partir de la tabla periódica que la química está en las pequeñas cosas. Para ver el resto de artículos, haz click aquí

 

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Pol Hernández

Estudiante de química de la UB que aún se pregunta, ¿qué tenemos de malo los químicos?

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