Elemental: Carbono (6)

Llegando al sexto elemento de la tabla periódica encontramos al elemento más importante de tu vida, de la vida de tu familia, tu perro y hasta la de tu pez. Importante no, el carbono es vital, literalmente, puesto que es el elemento principal de nuestro cuerpo y el de todos los seres vivos.

Podríamos dedicar años a escribir sobre su química y nos quedarían cosas aún por contar, por lo que ahora mostraremos su lado más particular y curioso: ¡nos adentramos en la química del carbono!

 

¿Dónde encontramos el carbono?

El carbono es el cuarto elemento más abundante del universo, puesto que tiene un número de protones bajo (4) y mediante la nucleogénesis se produce en cantidades astronómicas.

Aún así, en la corteza terrestre ocurre algo muy particular, ¡y es que solo constituye el 0,094% de esta! ¿Dónde queda pues el resto? La respuesta es sencilla, en la vida. TODOS los organismos vivos que puedas imaginar están formados por agua y moléculas de carbono.

 

¿Cómo encontramos el carbono?

Aunque en la mayoría de casos el carbono se encuentra combinado con otros elementos, el carbono en su forma elemental ya de per se se ha ganado el interés de los científicos des de hace años. Algunas de las formas en que aparece son:

  • Grafito: es la forma más estable del carbono, y es la manera en que aparece pues en la naturaleza en la mayoría de los casos. Está compuesto por infinidad de capas de átomos de carbono, que se asocian formando una estructura similar a un panal de abejas. Es conductor de la electricidad, aunque el uso más frecuente está en las minas de lápiz.

Grafit

 

  • Diamante: es la forma casi mitológica del carbono, admirada des de mucho antes de la antigua Grecia, y causante de baños de sangre aún en la actualidad. Dato curioso: tendría que convertirse en grafito a presión atmosférica, pero a causa de la lentitud del proceso esto no ocurre. Considerado el material más difícil de rallar, es usado sobretodo en joyería, aunque también en herramientas de corte y pulido.

diamant

 

  • Grafeno: este material es el equivalente a una sola capa del panal que constituye el grafito, y su estudio valió un nobel en el año 2010. ¿Por qué? Sus propiedades son impresionantes, y su potencial tecnológico será seguro algo de que hablar en las próximas décadas.

grafeno

 

  • Buckminsterfullereno: el único material con nombre de arquitecto, es una esfera formada por 60 átomos de carbono enlazados entre sí. Esta otra forma del carbono elemental también ofrece un enorme potencial, pero en este caso en el ámbito de la medicina: dentro esta esfera – soluble en muchos disolventes orgánicos- es posible incorporar ya átomos y pequeñas moléculas, por lo que las posibilidades en un futuro son enormes.

bucky

 

¿Qué usos tiene el carbono?

Hasta ahora hemos hablado acerca del carbono en su forma elemental – sin combinar con ningún otro elemento – y sus usos. Sin embargo, la riqueza de la química del carbono se halla en sus compuestos, que presentan muchísimos usos:

  • Una forma inorgánica del carbono es el carburo, en concreto el de calcio. Actualmente ya no es tan común, pero antiguamente era usado en espeleología gracias a una reacción muy particular, base de las lámparas de carburo. Añadiendo agua a este carburo de calcio (CaC2) se libera un gas, el acetileno, que al quemar desprende una brillante llama.

Aún así, la química orgánica es la encargada de estudiar como se generan nuevos compuestos a partir de carbono, hidrógeno y otros elementos, y esta es una de las ramas de la química con más influencia hoy en día, debido a su multitud de aplicaciones:

  • Casi todos los fármacos son compuestos orgánicos por lo que, dependiendo de la molécula, estos compuestos de carbono pueden tener propiedades analgésicas (ibuprofeno), anestésicos (lidocaína) y hasta excitantes (Sildenafil, o viagra), entre muchísimos otros.

medicaments

  • En el mundo del téxtil y los materiales la química orgánica desempeña un gran papel también con polímeros como el nylon, el polietileno (PE) o el polimetilmetacrilato (PMMA).

polipropileno

  • Finalmente, y volviendo a la base, los compuestos orgánicos son la base de la vida como la conocemos: lípidos, ADN, azúcares, proteínas… Todo por lo que están formadas las células, exceptuando el agua, son compuestos orgánicos, por lo que sus aplicaciones son tantas como funciones tiene cada una de las moléculas de nuestro cuerpo y el del resto de seres vivos. La química orgánica no explica la vida, sino que es, en su esencia, la propia vida.

 

Este post pertenece a la serie “Elemental”, en la que descubriremos a partir de la tabla periódica que la química está en las pequeñas cosas. Para ver el resto de artículos, haz click aquí

 

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Pol Hernández

Estudiante de química de la UB que aún se pregunta, ¿qué tenemos de malo los químicos?

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