Elemental: Helio (2)

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¿Qué pueden tener en común e monte Vesubio y el sol?

El segundo elemento de la tabla periódica, el helio, fue descubierto a 149.600.000 km de distancia. ¿Cómo? A través del análisis de la luz que desprende el sol, se vio que no correspondía con lo esperado, puesto que había una franja de color amarillo que no podían asignar. Se le llamó helium en honor al dios del sol, y no fue hasta 20 años más tarde cuando fue reconocido por primera vez aquí, en la tierra, en el monte Vesubio.

 

¿Dónde encontramos helio?

  • Es el segundo elemento más abundante en el universo, así que mires donde mires en el cielo lo encuentras: las estrellas están formadas de ello.

 

  • En la tierra es un elemento muy raro puesto que es tan ligero que, como el hidrógeno, escapa de la gravedad. Forma parte de la atmósfera a niveles muy, muy bajos; pero se concentra en los depósitos de gas natural, de donde se extrae industrialmente.

 

¿Qué usos tiene el helio?

Aunque sea uno de los elementos raros en la Tierra, el helio tiene usos vitales para la sociedad:

  • Antiguamente, era usado como gas ligero para zepelines sustituyendo el hidrógeno, después de fatídicos accidentes – como el de Hindenburg –  a causa del carácter inflamable de este. Al cambiarlo por helio, se evitaban estos percances, pero el coste también aumentaba, y mucho.
Hindenburg

Explosión del zepelín alemán Hindenburg, 1937.

 

  • Actualmente, aún así, el uso principal del helio es criogénico, para mantener sistemas a temperaturas cercanas al mínimo posible (-273,15ºC / 0 Kelvin). La Resonancia Magnética Nuclear – sí, la típica resonancia que piden algunos médicos – es, de todas sus posibles finalidades, una de las más importantes. Para conseguir los campos magnéticos que requiere se necesita un electroimán potentísimo, que se mantiene a temperaturas bajísimas para conseguir que funcione como un superconductor.

 

 

  • Aunque la resonancia más conocida entre la mayoría es la clínica, en la química es aún más usada: permite saber en compuestos orgánicos cómo y en qué posición están colocados los hidrógenos (RMN1H) o carbonos (C12RMN), por ejemplo.
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Resonancia magnética nuclear de un cráneo (izquierda) y espectro RMN del mentol (derecha)

 

  • Finalmente, y como curiosidad, el helio líquido tiene una característica casi única: es un superfluido, lo que quiere decir que fluye sin ningún tipo de resistencia. Dicho así es poco impresionante, pero implica que no puede contenerse en un vaso, porque repta por las paredes hasta salir y rebosar:

 

Este post pertenece a la serie “Elemental”, en la que descubriremos a partir de la tabla periódica que la química está en las pequeñas cosas. Para ver el resto de artículos, haz click aquí

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Pol Hernández

Estudiante de química de la UB que aún se pregunta, ¿qué tenemos de malo los químicos?

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