Elemental: Litio (3)

 

Estás enganchado a un cacho de metal con una batería, y lo sabes. Lo dejas cargando cada noche a tu lado para poder aguantar un día entero más de adicción pero, a veces, la catástrofe ocurre. Te quedas sin batería.

¿El responsable? El tercer elemento de la tabla periódica, el litio.

El famoso conejo Duracell

 

¿Dónde encontramos litio?

El litio es el primero de los metales alcalinos, y su nombre proviene del griego lithos, que significa “piedra“. Es un elemento relativamente raro, pero lo encontramos en la corteza terrestre formando parte de dos minerales: espodumena y lepidolita, en forma de ión Li+.

El litio en forma metálica es de color plateado brillante, y es el metal más ligero que existe. Aun así, es tan reactivo que no se encuentra en la naturaleza como tal, por lo que siempre forma otros compuestos.

Si pudiéramos reunir un tarro con litio metálico, veríamos como rápidamente este se vuelve de color negro y desprende un olor amoniacal. ¿A qué se debe? Bien, este elemento es tan reactivo que rápidamente reacciona con el nitrógeno del aire para formar nitruro de litio (Li3N) que, a su vez, reacciona con la humedad del aire para formar amoniaco, que tiene un olor muy característico.

 

De izquierda a derecha: litio metálico; litio metálico cubierto por una fina capa de nitruro de litio (Li3N)

De izquierda a derecha: litio metálico; litio metálico cubierto por una fina capa de nitruro de litio (Li3N)

 

¿Qué usos tiene el litio?

 

  • Pocos elementos tienen el lujo de tener una canción con su nombre, ¡pero es que el litio tiene dos, una de Evanescence y una de Nirvana! Parece que al grunge le va la química, porque además sus canciones nos explican uno de sus usos, el tratamiento de la bipolaridad.

Así es, el carbonato de litio es usado para tratar transtornos mentales como la bipolaridad. Aún no se conoce totalmente su mecanismo, ¡pero la fama entre los grupos de rock no se la quita nadie!

 

  • Su aplicación más conocida, aún así, son las baterías de ión litio. ¿Por
    qué esta pila y no otra? Son ligeras, al contrario que las de plomo, típicas en los coches; y resisten las cargas y descargas sucesivas.

 

  • Para acabar, un uso menos conocido es el de lubricante. Y no, no pienses mal, como lubricante mecánico. A través de la reacción entre ácidos grasos e hidróxido de litio, y de un modo similar a la fabricación de jabón, se obtiene la grasa de litio. Esta grasa es utilizada como lubricante en estructuras complejas, ya que resiste temperaturas muy altas y, además, evita la corrosión de los metales en contacto.
Avión despegando de un portaaviones. La catapulta que los ayuda a despegar suele estar lubricada con grasa de litio.

Avión despegando de un portaaviones, gracias a la ayuda de una catapulta lubricada con grasa de litio.

Este post pertenece a la serie “Elemental”, en la que descubriremos a partir de la tabla periódica que la química está en las pequeñas cosas. Para ver el resto de artículos, haz click aquí

 

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Pol Hernández

Estudiante de química de la UB que aún se pregunta, ¿qué tenemos de malo los químicos?

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