Elemental: Nitrógeno (7)

El séptimo elemento de la tabla periódica sufre algo así como un trastorno de personalidad al estilo Dr Jekyll & Mr HydeVida y muerte conviven en su naturaleza casi como algo filosófico puesto que el nitrógeno y sus compuestos, a parte de ser totalmente esenciales para la vida, también han ocasionado masacres a lo largo de la historia.

Me he puesto un poco melodramático, pero ¿te parece conocer algo más del nitrógeno?

 

¿Dónde encontramos nitrógeno?

El nitrógeno es el quinto elemento más abundante del universo y, además, es el componente principal de la atmósfera en que vivimos sumergidos. Forma parte de la corteza terrestre en forma de nitratos, como el fertilizante Nitrato de chile (nitrato de potasio y sodio).

En el cuerpo humano, y en todas las formas de vida en general, el nitrógeno juega un papel totalmente primordial: forma parte de las proteínas y ácidos nucleicos (ADN y ARN). ¿Qué implica esto? En pocas palabras: que absolutamente todas las funciones de tu organismo dependen de este elemento.

Histamina + lactasa + ADN

El nitrógeno es componente fundamental para la vida, por ejemplo y en orden de izquierda a derecha: como neurotransmisor en la histamina; como enzima en la lactasa, encargada de la digestión de la leche; y como parte del ADN

 

 

Los óxidos de nitrógeno, en cambio, forman parte de la otra cara del nitrógeno. Estos óxidos se encuentran en forma de gas, y muchos de ellos forman parte de la polución.

Los dos principales son el NO2 (marrón rojizo) i el N2O4 (incoloro). Las moléculas de NO2 se juntan para formar N2O4 continuamente,  y al inrevés, y la proporción de cada uno depende de la temperatura. A esto se le llama una situación de equilibrio químico. ¿Por qué entrar tanto en detalle? Porque aunque no nos demos cuenta, las ciudades viven dentro de este gran equilibrio.

Seguro que te habrás fijado que en verano, en época de anticiclones con poco viento, la ciudad se sumerge en un manto casi espeso de color marrón. En invierno, en cambio, el aire apenas toma ese color anaranjado. Esto se puede explicar gracias a este equilibrio:

Barcelona sumergida en el equilibio NO2/N2O4

Barcelona sumergida en el equilibrio NO2/N2O4

 

¿Qué usos tiene el nitrógeno?

Como ya hemos comentado antes, el nitrógeno es nuestro Dr Jekyll & Mr Hyde así que, ¿por qué no clasificar sus usos según el bando en que se encuentren? Empecemos:

Dr Jekyll

  • Aunque algunos se emperren en demonizar a la química y todo lo que la rodea, el nitrógeno líquido (N2) es de lo más inofensivo. Se encuentra a -196ºC, por lo que es perfecto para enfriar rápidamente cualquier objeto, como por ejemplo, un plato. Controversias aparte, no hay porqué preocuparse, como ya explicamos en el post: Un plato enorme, poca comida y ¡mucha química!

    fresas-con-nata

    Fresas con nata, y gas de la risa (N2O)

  • Los óxidos de nitrógeno formarían parte seguramente del Mr Hyde del nitrógeno, pero en todas las familias hay una oveja negra, y en nuestro caso tenemos al N2O. Más conocido como el gas de la risa, por el subidón que comporta respirarlo, este gas es usado como propelente en espumas, a parte de como droga recreativa. Y no, la próxima vez que te tomes fresas con nata no pruebes a inhalarlo, no notarías nada y, además, quedarías como un idiota.
  • Finalmente, y last but not least, los airbags. Este dispositivo ha conseguido salvar miles de vidas, y existe gracias a un compuesto que, aunque es un explosivo, se ha conseguido domesticar. La azida de sodio (NaN3) es el componente principal de los airbags junto con otros, y en contacto con una pequeña chispa explota, inflando el airbag en menos de un abrir y cerrar de ojos.

Mr Hyde

  • Pocos compuestos tienen tanta historia como el cianuro. Se dice que era el preferido por el emperador romano Nerón para deshacerse de sus víctimas más cercanas y también usado por Cleopatra. Además, fue usado por los nazis como última salida delante de un arresto. Según la historia, Hermann Göring se suicidó el día antes de ser sentenciado a muerte en los juicios de Nuremberg, y el mismo Hitler solía llevar consigo una cápsula de esta sal. Historia aparte, su envenenamiento es fácil de identificar: el cuerpo desprende un fuerte olor a almendras amargas, donde se encuentra este veneno de forma natural.
nitrogeno

Nerón, Cleopatra y Hitler, personajes históricos ligados estrechamente con el cianuro.

 

  • El nitrato de amonio (NH4NO3) es, según mi opinión, el más bipolar. Es usado des de hace muchos años como fertilizante, pero a la vez es usado como explosivo y ha ocasionado desastres con multitud de víctimas. A destacar, el desastre de Oppau, donde murieron más de 500 personas al instante al detonar por accidente un almacén de este material. Se dice que el estruendo se pudo escuchar des de Munich, a 300km de distancia, y dejó marca en el territorio durante decenios.
Oppau-Explosion-1921-713x330

Cráter en Oppau, causado por una de las mayores explosiones de NH4NO3 que se recuerdan. Murieron más de 500 personas.

 

  • Finalmente, y dando las últimas pinceladas a nuestra caracterización de Mr Hyde, el explosivo más común y conocido hasta la fecha: el TNT o trinitrotolueno. Su nacimiento es un tanto curioso, porque fue ideado inicialmente como un colorante amarillo. No fue hasta unos años más tarde, cuando se dieron cuenta de su nuevo uso, que acabó siendo exclusivamente el militar.

 

Para acabar, y aunque haya usado la analogía con el Dr Jekyll & Mr Hyde, me gustaría aclarar algo: la química es lo que se hace de ella, y aunque a veces tendamos a personificar lo inanimado, no existen compuestos buenos o malvados, sino hay personas que los usan con o sin moral. Aunque parezca una obviedad, creo que a veces hace falta recordarlo, porque hasta las sustancias más tóxicas pueden acabar teniendo aplicaciones vitales para nuestro día a día.

Evitemos caer en simplificaciones excesivas y exprimamos todo su potencial porque, aunque a veces la psicosis nos nuble la razón, la química es un arma cargada de futuro.

 

Este post pertenece a la serie “Elemental”, en la que descubriremos a partir de la tabla periódica que la química está en las pequeñas cosas. Para ver el resto de artículos, haz click aquí

Esta entrada participa en el LV Carnaval de Química alojado en el blog La Ciencia de la vida de @biogeocarlos.

 

The following two tabs change content below.

Pol Hernández

Estudiante de química de la UB que aún se pregunta, ¿qué tenemos de malo los químicos?

Latest posts by Pol Hernández (see all)

Sobre Pol Hernández

Estudiante de química de la UB que aún se pregunta, ¿qué tenemos de malo los químicos?
Añadir a favoritos el permalink.