Salvar los Salvajes Sundarban

El Amazonas, Papúa-Nueva Guinea, Yellowstone… en nuestra imaginación aparecen como infinitas extensiones de bosques, sustentando gran parte del oxígeno terrestre, y , como no, de la biodiversidad de nuestro planeta. Aunque parezca sorprendente, muchos de estos lugares han estado (o aún lo están) habitados, y han representado una fuente de recursos indispensable para muchas sociedades humanas. Por ello, más allá de representar un patrimonio ecológico o científico, no se nos debe olvidar que son también un patrimonio histórico y cultural.

Lamentablemente, aunque mucho ha cambiado en las últimas décadas y tanto la población como las organizaciones gubernamentales han empezado a valorar tales recursos, muchos de estos lugares se encuentran aún en situación de riesgo. Por un lado las amenazas se encuentran a escala global, tales como el calentamiento global o la destrucción del hábitat. Por otro lado, se trata de una puntual y regional decisión política la que puede condicionar el futuro de tales lares.

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Chitra indica, habitante de los Sundarbans, es una tortuga blanda, que carece de la típica capa exterior del caparazón. es.wikipedia.org/wiki/chitra_indica

Hoy hablaremos de un insólito lugar que pocos medios han cubierto. Actualmente se encuentra en esta misma situación, amenazado por parte política y ambiental, a pesar de tener una especie emblemática sin parangón: los Sundarbans, el hogar de la mayor población de tigres del mundo.

Los Sundarbans es una región selvática única. Situada en el Golfo de Bengala, entre India y Bangladesh, es alimentada por afluentes del río Ganges además de presentar conexión directa al mar. De hecho, más que una selva tradicional, los Sundarbans recuerdan a marismas, formadas por multitud de islas de vegetación que se ven cíclicamente inundadas.

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Los Sundarbans (whc.unesco.org)

Este tipo de formación se conoce como manglar, un interesante tipo de hábitat distribuido globalmente a través de las costas de las regiones tropicales. Los Sundarbans, por lo tanto, no son el único manglar del mundo, pero sí el mayor de ellos, lo que le ha valido el estatus de patrimonio de la humanidad por la UNESCO.

Los manglares son hogar de una vegetación exuberante y una miríada de animales. En este artículo me gustaría presentar algunos casos particulares de la flora y fauna de este manglar, que des de mi punto de vista, nos enseña aspectos únicos de la biología.

Vegetación e inundación

La vegetación de los manglares ha tenido que adaptarse a los problemas de salinidad y frecuentes variaciones del nivel del agua (derivados de inundaciones y mareas). Muchas plantas, como Heriteria fomes presentan raíces aéreas (también llamadas pneumatofóros) las cuáles le permiten capturar oxígeno cuando el suelo se encuentra tan inundado que la concentración de este gas es mínima.

La alta concentración salina derivada de su conexión al mar representa también un reto para muchas plantas. Algunas, como Aegiliatis rotundifolia son capaces de guardar la sal en estructuras celulares para evitar su interferencia con otras rutas metabólicas. Seguidamente, son capaces de expulsar la sal a través de las hojas.

Por último, otro problema derivado de este hábitat es dónde dejar crecer la semilla. Está claro que el agua de mar no es precisamente el mejor lugar. Para evitar este medio, en algunos casos, las plántulas crecen de la semilla aún cuando se encuentran en el árbol. En otros casos, como en Heriteria littoralis, tanto las semillas como la madera tienen gran flotabilidad, lo que aumenta su probabilidad de llegar a tierra firme.

Animales en lugares insospechados

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Delfín del Ganges (Platanista gangetica). (marinebio.org)

Los Sundarbans nos enseñan que no todo es lo que parece. Una de sus curiosidades, es por ejemplo, su comunidad de cetáceos (sí, cetáceos: delfines, marsopas…). No solo hay especies como Neophaena phocaenoides, Orcaella brevirostris o Stenella malayana en las zonas más costeras, sino también delfines de río en el interior, tales como Platanista gangetica, el delfín del Ganges.

Más allá de delfines de río, otro animal que nos sorprende con su hábitat es el tiburón de río, Glyphis gangeticus. Se cree que este tiburón está en peligro de extinción. “Se cree” porque existen tan pocos avistamientos de este animal que no es posible saber su estado a ciencia cierta. Pasando del agua al aire, de raro a común, el águila marina Haliaeetus leucogaster, no solo frecuenta las costas de los Sundarbans, sino que  llega hasta Australia.

 

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Tiburón del Ganges (Glyphis gangeticus) (eol.org/pages/224171/overview)

Dentro de este apartado, cabe destacar también las serpientes marinas, como Hydrophis caerulescens. Esta serpiente nada (con su curiosa aleta terminal) a través de las costas del sudeste asiático. Se considera una especie peligrosa, ya que a pesar de que su mordedura no produce dolor, sí que puede inocular un potente veneno neurotóxico.

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Serpiente enana marina (Hydrophis caerulescens) (indiansnakes.org)

Más allá de especies exóticas los Sundarbans sorprenden también por albergar especies cercanas a las típicas de los bosques europeos. La visión del gato selvático (Felis chaus) o la nutria de la Índia (Lutrogale perspicillata), la única especie viva de un antiguo género de nutrias (mucho mayores que las de nuestro continente, del género Lutra) es, como mínimo, curiosa.

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Gato de la jungla (Felis chaus) (es.wikipedia.org/wiki/Felis_chaus)

Panthera tigris tigris, especie emblemática

Entre todos los animales, el tigre de bengala (Panthera tigris tigris) es, pero, el que atrae más fascinación entre la gente tanto de India como de Bangladesh. Una pregunta común es, pero : ¿Cuántos tigres existen en los Sundarbans? Esto no es fácil de cuantificar. Utilizando cámaras trampa (cámara nocturna con detector de movimiento) y analizando el patrón de rayas en la cara, único para cada individuo, se calcula que la población no pasa de 150 tigres. Esto contrasta con la situación de hace apenas 30, cuando el departamento de bosques de la Universidad de Daka estimaba una población de 450.

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Panthera tigris tigris. En cautividad, algunos tigres exhiben un color blanco derivado de dos copias de un gen recesivo que les impide producir el típico color naranja (en.wikipedia.org/wiki/Bengal_tiger)

Peligros

Volviendo al principio del artículo, los Sundarbans se encuentran hoy en día amenazados por dos factores: el cambio climático y las decisiones del régimen del país. El cambio climático, conlleva, como sabemos, una subida del nivel del mar a escala global. Países desarrollados como Países Bajos o Rusia, cuyas tierras sufrirán en gran medida esta elevación del nivel del mar, ya han tomado o están tomando precauciones, entre las que destacan la construcción de enormes diques que resguardan ciudades como Amsterdam o San Petersburgo.

Otros países carentes de tal infreaestructura verán, sin embargo, como parte de sus costas desaparecen. Los Sundarbans, como hemos visto, se encuentran justo a nivel del mar. Una subida de solo 28 cm en los próximos 100 años podría dejar la zona bangladesí como vemos:

Los Sundarbans, año 2000 (Loucks et al, 2010)

Los Sundarbans en 100 años, aprox (Loucks et al., 2010)

Pero este manglar se encuentra con un peligro mucho más inminente: la construcción de una planta térmica de carbón justo unos kilómetros al norte de este parque natural. El proyecto lleva en la mesa des de 2011, pero aún no ha sido ejecutado. En estos años ha habido multitud de manifestaciones por parte de la población bangladesí (una parte importante del país vive y depende económicamente de este hábitat) y la operación ha sido calificada como demasiado peligrosa para el medioambiente, tanto por organizaciones no gubernamentales como por la UNESCO.

De hecho, el pasado mes de Setiembre esta se dirigió al gobierno del país para que pospusieran el proyecto y aseguraran las medidas ecológicas recomendadas. Aunque esta intervención podría ayudar a dejar atrás el proyecto, se considera que la organización debería haber extremado sus acciones e incluir lo Sundarbans el a lista de sitios Patrimonio de la Humanidad en peligro.

Bibliografía

Barik, J., & Chowdhury, S. (2014). True mangrove species of Sundarbans delta, West Bengal, Eastern India. Check List, 10(2), 329-334.

Islam, S., Shamsunahaar, Islam, S. (2015). Biodiversity of the largest mangrove forest (Bangladesh par) in the world. (Unpublished)

Loucks, C., Barber-Meyer, S., Hossain, M. A. A., Barlow, A., & Chowdhury, R. M. (2010). Sea level rise and tigers: predicted impacts to Bangladesh’s Sundarbans mangroves. Climatic Change98(1-2), 291-298.

Pal, M., Kar, S., & Mishra, S. S. (2014). An Overview of the Fishes of Indian Sundarbans and their Conservation Status. Journal of Environment and Sociobiology11(2), 171-186.

Para apoyar la causa de los Sundarbans

https://secure.avaaz.org/campaign/en/the_last_tigers_loc_pa/?slideshow

Prensa (inglés, lamentablemente han sido escasos los medios españoles difundiendo esta noticia)

https://www.washingtonpost.com/news/energy-environment/wp/2016/07/18/a-new-power-plant-could-devastate-the-worlds-largest-mangrove-forest/?utm_term=.1406d0b12700

Otra información aportada por Md. Safiqul Islam, quién ha promovido este artículo (¡gracias!)

 

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Alejandro Izquierdo

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