Tú, eres un polvo de estrellas

¿De dónde venimos? ¿A dónde vamos? ¿Qué somos?

Estas tres preguntas han sido un quebradero de cabeza para los filósofos des de la antigua Grecia hasta nuestros días, pero aquí tenemos la solución. Ni a una, ni a dos, sino a las tres: estrellas.

Aunque parezca sacado de un libro de Federico Moccia, ya lo contó así Carl Sagan – astrofísico y enorme divulgador estadounidense:

“Somos polvo de estrellas”

Pero, ¿cómo puede ser que nosotros y todo lo que nos rodea provenga de las estrellas? La solución es la nucleosíntesis, y para entenderla tenemos que remontarnos al Big Bang.

Hace aproximadamente 13.800 miliones de años, y a partir de un punto infinitamente pequeño y denso, se originó una enorme explosión. Aunque sea imposible de imaginar, antes no existía ni el tiempo ni el espacio, y estos aparecieron en ese mismo instante. El universo se expandió rápidamente, pero sin tener la forma que imaginamos: era una especie de plasma, aún compuesto de partículas más pequeñas que los átomos. A partir de esta masa, empezaron a generarse los neutrones y protones que forman parte del núcleo de los átomos, pero no fue hasta 300.000 años más tarde en que empezaron a aparecer los primeros átomos – con su núcleo y electrones – casi en su totalidad átomos de hidrógeno, y alguno de helio.

Miles de años más tarde aparecieron las primeras estrellas, a partir de la atracción gravitatoria en las zonas más densas de ese joven universo.

En ese momento, el escenario era el siguiente: un universo prematuro en expansión, compuesto en su totalidad por átomos de hidrógeno y helio. Pero, ¿cómo han llegado a existir el resto de elementos de la tabla periódica?

La respuesta es la misma que en el principio de este post: las estrellas. Fue en el interior de las estrellas, nubes enormes de gas incandescente, donde empezaron a producirse el resto de elementos a partir del proceso de nucleosíntesis.

Algunas de las reacciones nucleares que tienen lugar en el interior de las estrellas. nucleosíntesis.

Algunas de las reacciones nucleares que tienen lugar en el interior de las estrellas. nucleosíntesis.

A través de decenas de reacciones nucleares distintas se formaron, y siguen formándose, elementos más pesados a partir del hidrógeno y el helio. Gracias a esto, cuando empezaron a apagarse las primeras estrellas, se esparcieron al espacio cantidades importantes de nuevos elementos, que acabaron por formar asteroides, planetas, cometas…

Así pues, todos y cada uno de los átomos de tu cuerpo, de la pantalla que estés mirando ahora mismo y de todo lo que te rodea, fueron creados en una estrella que hace millones de años dejó de brillar.

Sabiendo esto, ¿de verdad te hemos respondido a las tres grandes preguntas? ¿De dónde venimos? ¿A dónde vamos? ¿Qué somos?

Agradecimientos: Marta Tomás Piqueras

Fuentes:

E. M. Burbidge, G. R. Burbidge, W. A. Fowler, F. Hoyle, Synthesis of the Elements in Stars, Rev. Mod. Phys. 29 (1957) 547

 

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Pol Hernández

Estudiante de química de la UB que aún se pregunta, ¿qué tenemos de malo los químicos?

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