Virus, virus, virus

Micrografia del virus del Ébola

Micrografía del virus del Ébola. Photo Credit: Cynthia Goldsmith (Wikipedia)

Después de un par de meses inactivo en SharpMinds vuelvo a la carga con un artículo sobre virus. En principio, el plan es realizar una serie de artículos relacionados con virus. Empezando desde lo más básico: “¿Qué demonios es un virus?”, hasta artículos más específicos como “Los virus en el agua, ¿vamos a morir todos?”. Entre medio de estos habrá artículos de virus en plantas, el viroma humano… Pero lo dicho… es tan sólo… “en principio”.

Sin más dilación…. ¡vamos allá!

¿Qué demonios es un virus?

Vamos… seguro que esta pregunta os la habéis hecho alguna vez al escuchar: “virus de la gripe”, “virus del SIDA”, “virus de la mononucleosis”… ¿No? ¿Ni un poco de curiosidad? No me lo creo. Y cómo no me lo creo os lo voy a explicar.

Si nos vamos a la RAE:

Organismo de estructura muy sencilla compuesto de proteínas y ácidos nucleicos, y capaz de reproducirse sólo en el seno de células vivas específicas, utilizando su metabolismo.

Paso por paso…

Organismo de estructura muy sencilla compuesto de proteínas y ácidos nucleicos.

Los virus se pueden definir como elementos genéticos, es decir, que están formados por material genético. Este contiene la información genética de un organismo, como se suele decir, “las instrucciones para la vida”. Tomáoslo muy literalmente, el material genético define que una mosca no sea un un chimpancé, o que un koala no seas tú.

Este material puede ser tanto ADN (Ácido Desoxirribonucleico) como ARN (Ácido Ribonucleico). Y contiene información para sintetizar proteínas, entre otros. En el caso de los virus, las proteínas forman su cápside (su envoltura proteica) y realizan otras funciones varias, dependiendo del virus.

También pueden tener una capa más externa que la cápside, que recibe el nombre de envoltura y suele ser una bicapa lipídica. Esta puede pertenecer a diferentes regiones de la célula (membrana externa, membrana nuclear o membrana del retículo endoplasmático) y lleva proteínas tanto del huésped como del propio virus.

Esquema VIH

Representación/Dibujo del VIH, indicadas la bicapa lipídica y otros elementos. Realizado por Daniel Beyer. Adaptado por Luis Fernández García. (Wikipedia)

Capaz de reproducirse sólo en el seno de células vivas específicas, utilizando su metabolismo.

Los virus no son autónomos, por así decirlo, si no que necesitan vivir dentro de una célula. Normalmente tienen preferencia por algún tipo en concreto. Por ejemplo, el virus de la hepatitis suele atacar a los hepatocitos (células del hígado), aunque está por ver si también se aloja en la boca. 

Tienen esta dependencia porque su material genético no incorpora la información para muchas proteínas (por no decir todas) necesarias para replicar su material genético. Por lo tanto, se ha de valer de las proteínas de otros. Cuando entra en una célula, lo más normal es que el virus “secuestre” algunas proteínas y empiece a replicarse a sí mismo, creando muchísimas copias.

Mientras tanto, va sintetizando sus propias proteínas que formaran la cápside y otros, y va empaquetando una copia de su material genético con sus proteínas dentro de su cápside. Estos paquetes salen al exterior, “robando” membranas para formar su envoltura lipídica o simplemente destruyendo la célula y quedado libres.

Otros simplemente se insertan en la célula y esperan hasta que reciben un estímulo para empezar a replicarse o, simplemente, se quedan allí, insertados.

La condición de virus no comporta (o no debería) connotaciones negativas, puesto que no todos los virus causan enfermedades ni matan células. Algunos tan solo entran en la célula y quedan allí insertados, mientras que otros entran y empiezan a replicarse; o entran, quedan latentes y cuando se dan las condiciones empiezan a replicarse.

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Estudiante de Biotecnología en la UB. Amante de muchas cosas, entre ellas los videojuegos, los juegos de mesa y, cómo no, la ciencia. Empezó en un blog propio, pero lo dejó abandonado y ahora vuelve a la carga intentando abrirse un hueco en la divulgación científica.

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Sobre Héctor Martínez

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